Jeanne Baret, su nombre tal vez no es tan conocido como debería serlo, por esa razón el gigante Google decidió homenajear la fecha de su nacimiento con uno de sus famosos doodles. Nació el 27 de julio de 1740 en la ciudad de Autun, en el centro de Francia y falleció el 5 de agosto de 1807 en ese país.

Baret fue una importante botánica y exploradora. Gracias a la educación rural junto a sus padres, se convirtió en experta en identificar todo tipo de plantas y obtuvo el reconocimiento como especialista local en medicina vegetal.

El doodle que hizo Google para homenajear a Jeanne Baret (web)

Al fallecer sus padres, abandonó el campo y comenzó a trabajar como institutriz del hijo del famoso naturalista y botánico Philibert Commerson. Ella siguió ampliando sus conocimientos de botánica y al poco tiempo se convirtió en ayudante de Commerson, con quien empezó a viajar por Europa.

Pocos años después, y cuando ella aún era muy joven, Commerson fue nombrado botánico del rey Luis XVI. Su fama fue creciendo hasta que fue llamado para un dirigir a la exploración francesa que recorrería el mundo en 1766.

Retrato del famoso botánico Philibert Commerson (web)

En aquel momento, las mujeres tenían prohibido navegar a bordo de barcos la Armada francesa. Así que para poder ser parte de la expedición y acompañar a Commerson como su ayudante, Baret se hizo pasar por hombre.

Ambos recolectaron y estudiaron más de 6.000 especímenes de plantas durante los tres años que duró el viaje a bordo de la embarcación Ètoile, Estrella en español. Tomaron muestras en Brasil, en el estrecho de Magallanes, Tahití, las islas de Madagascar y Mauricio.

Bougainvillea brasiliensis fue uno de los grandes hallazgos de Baret. (web)

Ella realizó algunas de las colecciones más notables de la expedición, aunque el reconocimiento siempre fue para el botánico titular. De hecho, Jeanne probablemente merece el mérito del mayor hallazgo, Bougainvillea brasiliensis, una vid con flores brillantes y hermosas originaria de América del Sur. Por eso en el doodle, se puede apreciar una enredadera de esta flor, que envuelve a Baret a bordo del Étoile.

En 1768 sus compañeros descubrieron que era una mujer y fue obligada a desembarcar, junto con Commerson, en la Isla Mauricio. El biólogo murió allí y Baret trabajó durante unos años en una taberna en Port Louis, para poder sustentarse.

Solanum baretiae fue nombrada en honor a la exploradora. (web)

Un tiempo después conoció a un oficial naval francés, Jean Dubernat, con quien se casó el 17 de mayo de 1774 en la Catedral de Port Louis. Luego regresaron juntos a Francia, logrando completar así la vuelta al mundo. Y a pesar de sus grandes contribuciones, la historia olvidó su nombre y su importancia por muchos.

Aunque Baret no recibió menciones por sus hallazgos en aquel momento, finalmente recibió el reconocimiento que merecía cuando una nueva especie sudamericana de la familia de la patata y el tomate, Solanum baretiae, fue nombrada en su honor en 2012.